Los murciélagos tropicales nos enseñan una lección

Ecology Letters publicó estudio del profesor Danny Rojas, sobre cuál es la relación entre el tipo de dieta y la formación de especies en murciélagos.

Foto Pontificia Universidad Javeriana Cali

La dieta es un factor clave que afecta la evolución y la supervivencia de las especies. Hasta el momento, estudios en aves y mamíferos sugerían que alimentarse únicamente de plantas aumentaba la velocidad a la que se forman nuevas especies. Sin embargo, no existía un patrón claro para los omnívoros (animales que incluyen en su dieta tanto productos vegetales como animales): en algunos murciélagos una dieta diversa parece disminuir la tasa de formación de especies, mientras que en mamíferos ungulados (como venados o antílopes) ocurre lo contrario.

Un nuevo estudio publicado en Ecology Letters, liderado por el profesor Danny Rojas, del Departamento de Ciencias Naturales y Matemáticas de la Universidad, ha permitido dilucidar cuál es la relación entre el tipo de dieta y la formación de especies. La investigación muestra que en los murciélagos noctilionoideos, un grupo de más de 200 especies que habitan en los trópicos del Nuevo Mundo, los linajes con una dieta omnívora producen más especies a largo plazo que los linajes que se alimentan estrictamente de plantas o de otros animales.

“Sospechábamos que algunos de los resultados contradictorios sobre el efecto de la dieta en la formación de nuevas especies podrían estar más relacionados con la forma en que los análisis rastrean los cambios en los procesos de especiación y extinción, que con los cambios en la dieta”, plantea Rojas.

Para evaluar estas sospechas, el equipo de investigación, que incluyó a los Dres. Maria João Ramos Pereira, de la Universidade Federal do Rio Grande do Sul, Brasil; Carlos Fonseca, de la Universidade de Aveiro, Portugal y a Liliana Dávalos de Stony Brook University, EE.UU, caracterizó la dieta de las especies de murciélagos a partir de un índice cuantitativo que permitió ordenar a las especies desde las herbívoras estrictas hasta las animalívoras estrictas”, añade Danny, quien es profesor de la Facultad de Ingeniería.

Según el InCites Journal Citation Reports, esta revista científica tiene un factor de impacto de 9.449  y la revista ocupa la cuarta posición de 184 revistas SCI en ecología y evolución.
“Una de las ventajas de utilizar a los murciélagos noctilionoideos como sistema de estudio radica en la diversidad de dietas que se presentan en este grupo, desde especies que se alimentan solo de insectos hasta especies que consumen solo frutas, pasando por especies que depredan a otros vertebrados, las que se alimentan exclusivamente de sangre o las que beben el néctar de las flores, además de cualquier posible combinación entre la mayoría de estos hábitos de alimentación”, expresó Liliana Dávalos.

Con este índice trófico, y un método nuevo que también desarrollaron los investigadores para este estudio, se pudo relacionar la velocidad a la que se forman nuevas especies y la velocidad a la que evoluciona la dieta de casi 200 especies de murciélagos noctilionoideos. Encontraron que una dieta herbívora muy variada (por ejemplo, que incluya frutos, néctar y polen) o una dieta predominantemente herbívora pero que incluya algunos productos de origen animal aumenta la formación de nuevas especies.

Por el contrario, cuando los murciélagos se especializaban en un solo tipo de producto vegetal, la velocidad de formación de nuevas especies disminuyó. Por lo tanto, ser un herbívoro generalista o un omnívoro moderadamente insectívoro favorece el aumento de la diversidad de especies en un marco evolutivo, posiblemente porque esta estrategia es una forma de seguro contra los patrones erráticos e impredecibles de floración y fructificación de plantas en el Neotrópico.

Este estudio fue financiado parcialmente por la Fundación para la Ciencia y la Tecnología de Portugal (FCT, por sus siglas en portugués) y la National Science Foundation (Estados Unidos)

Fuente: Pontificia Universidad Javeriana Cali

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